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Stratolaunch, l'aereo più grande del mondo

Viaggiare sugli aerei di linea è sempre emozionante, ma pensate a chi ha a disposizione l’aereo più grande del mondo. Naturalmente non stiamo parlando di un normale aereo che serve a trasportare passeggeri, ma di un qualcosa di molto particolare. Ma come si chiama l’aereo più grande del mondo? Si tratta dello Stratolaunch, del multimilionario Paul G. Allen. Un enorme velivolo progettato per lanciare missili nello spazio da alte quote e che è stato lanciato per la prima volta dal suo hangar in preparazione ai test. Ecco le principali cose da sapere sul programma, che è in corso dal 2011. 1. Le dimensioni dell’aereo più grande del mondo L'aereo della Stratolaunch Systems Corporation è enorme, con un'apertura alare di 385 piedi (117 metri), più grande dell'apertura alare di qualsiasi altro velivolo: questo aereo è più largo di quanto sia lungo campo di calcio. Le sue due fusoliere si estendono per 72 metri. Per farsi un’idea rispetto al passato la mitica flying boat H-4, l'idrovolante costruito da Howard Hughes negli anni 40 e soprannominato Spruce Goose , ha un'apertura alare di 97,5 metri ed è lungo quasi 67 metri. Tra gli aerei comunemente visti, le ali dell'Airbus A380 a due piani si estendono per quasi 80 metri. 2. Stratolaunch: peso e potenza Il velivolo pesa 500.000 libbre (226.799 chilogrammi) senza carico, può trasportare 250.000 libbre (113.399 chilogrammi) di carburante, e con un carico utile può decollare con un peso massimo di 1,3 milioni di libbre (589.676 chilogrammi). È alimentato da sei motori dello stesso tipo di quelli utilizzati dai Boeing 747. 3. Aereo lanciarazzi Nelle missioni di lancio, lo Stratolaunch trasporterà fino a tre missili attaccati al centro dell'ala tra le due fusoliere. I razzi saranno rilasciati, accenderanno i loro motori e trasporteranno piccoli satelliti che pesano fino a 1.000 libbre (453,6 chilogrammi) e che rimarranno in orbita attorno alla Terra. Con un accordo annunciato lo scorso anno, lo Stratolaunch utilizzerà i razzi alati Pegasus XL forniti da Orbital ATK di Dulles, in Virginia. Secondo Stratolaunch, i vantaggi del suo sistema includono la possibilità di utilizzare numerosi aeroporti ed evitare i limiti dei siti di lancio fissi che possono essere influenzati dalle condizioni meteorologiche, dal traffico aereo e dal traffico navale. 4. Storia dei lanci volanti I lanci di aviotrasportati risalgono a decenni fa, in particolare al programma X-15 degli anni 50 e 60, quando i razzi con equipaggio umano venivano trasportati in alto sotto l'ala di un bombardiere B-52, al fine di effettuare ricerche sugli effetti dei viaggi oltre la velocità del suono e rilasciati su voli di ricerca ipersonici. Negli anni 90, Orbital Sciences Corp. (ora Orbital ATK) ha iniziato a rilasciare missili dal ventre di un aereo di linea convertito L-1011 per mettere piccoli satelliti in orbita attorno alla Terra. Più recentemente, Paul Allen, co-fondatore di Microsoft, ha finanziato lo sviluppo di SpaceShipOne, progettato da Burt Rutan, il primo veicolo spaziale con equipaggio privato. Sospeso tra le due fusoliere di un jet speciale, lo SpaceShipOne fu portato in quota e rilasciato. Ha raggiunto lo spazio in tre voli suborbitali nel 2004. Lo stesso concetto di lancio viene utilizzato per SpaceShipTwo, l'imbarcazione per il trasporto di passeggeri sviluppata per l'impresa di turismo spaziale Virgin Galactic di Sir Richard Branson. 5. Progetti futuri A che punto siamo con Stratolaunch? Nel 2017 l'aereo più grande del mondo è stato posizionato per la prima volta sulle sue 28 ruote. I test iniziali si sono concentrati sul riempimento dei sei serbatoi di carburante per garantire che siano adeguatamente sigillati e che i relativi meccanismi funzionino correttamente. L'aereo è stato quindi riportato all'interno dell'hangar per il test del peso e del bilanciamento. Sono stati poi effettuati vari "taxi test", cioè l'aereo non ha preso il volo ma ha camminato a terra: a velocità sempre maggiori. Nel test di febbraio 2018 ha toccato i 74 km all'ora, in seguito supererà i 100 e poi arriverà a 220. Solo a questo punto si potrà provare a farlo decollare: il primo lancio di prova è previsto per l'estate 2018, ma la data precisa non è stata ancora fissata.

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